Sciences

Mini hippocampe, maxi découverte

Dans l’océan Indien, au large de la côte est de l’Afrique du Sud, vit un animal très spécial. Il s’agit de l’Hippocampus Nalu, le premier hippocampe pygmée africain.

Article écrit le 12 novembre 2020 à 07h00 par Marie V. . Temps de lecture :
L'hippocampe pygmée africain est très difficile à observer parce qu'il mesure moins de deux centimètres. (Photo Richard Smitch)

Par hasard

Savannah Nalu Olivier est monitrice de plongée. En 2017, pendant qu’elle explore les fonds marins de la baie de Sodwana (Afrique du Sud), elle photographie un tout petit hippocampe, pas plus grand qu’un grain de riz. Un an plus tard, elle montre la photo à des scientifiques. Surprise : il s’agit d’un hippocampe pygmée, le tout premier observé dans l’océan Indien. Il est appelé Hippocampus Nalu, du nom de sa première observatrice.

“Un kangourou en Norvège”

Jusqu’ici, les 7 espèces connues d’hippocampes pygmées vivaient dans l’océan Pacifique, au niveau du Triangle de Corail (qui borde l’Indonésie, la Malaisie et les Philippines, en Asie du Sud-Est) et au large du Japon. En trouver une nouvelle 8000 kilomètres plus loin est donc très surprenant. “C’est comme trouver un kangourou en Norvège”, affirme Richard Smith, l’un des chercheurs qui étudient cette nouvelle espèce. 

Une étrange espèce 

Comme les autres hippocampes pygmées, celui-ci est minuscule et ne dépasse pas les 2 cm. Mais cet animal marin interroge les chercheurs. C’est le premier hippocampe pygmée qui vit dans la houle, les algues et le sable et non dans des eaux calmes. Autre particularité : les épines de son dos ont un bout pointu tandis que celles de ses cousins ont un bout plat.

Mystérieux océans

Les chercheurs continuent d’étudier cette espèce pour comprendre son comportement. Leur découverte montre qu’on a encore beaucoup à apprendre sur les océans et les animaux qui les peuplent. Même sur ceux qui vivent tout près des côtes terrestres, à seulement quelques mètres de profondeur.

houle : mouvement de la surface de la mer.

 

(vidéo en anglais)

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