Sciences

Une empreinte d’homme vieille de 120 000 ans

D'anciennes traces de pas humains et d'animaux, datant de 120 000 ans, ont été trouvées au bord d'un lac, dans le désert du Néfoud en Arabie Saoudite (Asie). C'est une importante découverte scientifique.

Article écrit le 24 septembre 2020 à 07h00 par E.A.. Temps de lecture :
Sur les centaines d'empreintes découvertes sur le site d'un ancien lac, baptisé Alathar, en Arabie Saoudite (Asie), les scientifiques en ont identifié 7 appartenant à des membres de notre propre espèce, Homo sapiens. (AFP/Klint Janulis)

De nouveaux indices

Il y a 120 000 ans, dans le nord de l’Arabie Saoudite (péninsule arabique), un groupe d’Homo sapiens, des humains identiques à nous-mêmes, se sont arrêtés près d’un lac également fréquenté par des chameaux, des buffles et des éléphants plus grands que les espèces actuelles. Le lac était une étape au cours d'un long voyage pour ces visiteurs. La scène a été reconstituée par des chercheurs, après la découverte d'anciennes traces de pas d'humains et d'animaux dans le désert du Néfoud. « Il semble que ces gens passaient par le lac pour se ravitailler en eau et trouver de la nourriture, en même temps que les animaux », explique un des chercheurs. Pour les scientifiques, ce sont de nouveaux indices sur les chemins empruntés par nos lointains ancêtres.

Un «instant dans le temps»

« Les empreintes sont une forme unique de preuves fossiles qui représentent un instant dans le temps, quelques heures ou quelques jours », explique l'un des chercheurs qui ont fait la découverte en 2017. Sur les centaines d’empreintes, sept ont été confirmées comme appartenant à des hominidés. 233 fossiles ont également été déterrés sur place. Les scientifiques pensent que des espèces carnivores venaient chasser les herbivores autour du lac, comme elles le font aujourd’hui dans les savanes africaines.

Ancêtres : hommes et femmes qui ont vécu longtemps avant nous.
Fossiles : empreintes d'animaux, d'humains ou de plantes conservées depuis très longtemps dans la pierre.
Hominidés : famille de grands singes qui comprend notamment l'homme (Homo sapiens) et les espèces proches.
Carnivore : animal qui chasse et mange de la viande.
Herbivore : qui se nourrit uniquement d'herbe ou de feuilles.

La péninsule arabique

La péninsule arabique est aujourd’hui constituée de grands déserts peu accueillants. Cependant, des scientifiques ont depuis des dizaines d'années établi qu’elle a été autrefois plus verte et plus humide. «Il y eut des moments dans le passé où les déserts qui dominent l’intérieur de la péninsule se sont transformés en de grandes prairies, avec la présence de lacs permanents et de rivières», raconte un des chercheurs de l’université anglaise Royal Holloway.

Péninsule : région entourée par la mer de tous les côtés sauf un.

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